Sezona se pomalu ale jistě chýlí ke konci. Buffalo v posledních duelech jasně prohrává, čímž se však ještě zvyšuje jeho šance na lepší výběr v draftu. Ano, spoustu lidí to musí opravdu štvát, a to volím ještě jemný výraz. Sabres se ale po sérii deseti výher herně extrémně propadli, soupeři vynaložili skoro veškerou energii, aby zastavili první lajnu Sabres a pokud se jim to povedlo, měli prakticky vyhráno, jelikož ostatní lajny nebyly schopné produkovat dostatečnou ofenzívu. Obrana se směrem kupředu pod Housleym obrovsky zlepšila, avšak v bránění byla stejně tragická, jako uplynulý rok.

Tato sezona byla doopravdy poslední, kdy se daly tragické výkony Sabres obhajovat. Botterill nezvolil cestu, aby ze Sabres udělal kometu jedné, dvou sezon, která by rychle vyhasla a následovala další bída. Botterill chce z Šavlí udělat dynastii, která bude na vrcholku NHL strašit po dlouhou dobu. Situace do které přišel nebyla vůbec jednoduchá. Murray napáchal v Buffalu hodně škod, ať hodně ostrými buď/nebo trejdy, šílenými smlouvami či špatnými drafty. Pro Botterilla to už bude v Buffalu třetí rok, pomalu ale jistě dokázal uhasit Murrayho boty, a tak nastal čas, aby Buffalo začalo konečně být kvalitním týmem. K tomu je však stále potřeba pár věcí.

1. Výměna trenéra
Ano, Botterill se zde sekl. Housley byl projekt, který se nepovedl. Na druhou stranu je však třeba dodat, že skoro všichni fanoušci si přáli, aby na lavičku Buffala usedl právě Phil Housley. Botterill se snažil dát Housleymu dostatek prostoru, ale evidentně se to nepovedlo. Tlak fanoušků i novinářů Buffala směrem k Housleymu je obrovský. Botterill v podstatě musí Housleyho odvolat, nebo si proti sobě poštve celé město, což by ho mohlo po případném špatném startu příští sezony velmi brzy stát místo. Proslýchá se ale, že Botterill si tyto věci uvědomuje a již se kouká pro vhodném kandidátovi. Mezitím si však střihne roli jednoho z generálních manažerů Kanadské reprezentace na Mistrovství světa v Bratislavě. Právě s mistrovstvím světa se nám tvoří první dvě možná jména na post hlavního trenéra Sabres pro příští sezonu. Pojďme si potencionální kandidáty projít:

  • Alain Vigneault
    Trenérem Kanady na MS bude Alain Vigneault. Botterill bude mít dost šancí si s Vigneaultem promluvit a sledovat jeho styl koučování. Vigneault je respektovaný a charismatický trenér, který rozhodně není zvyklý měnit klub pro špatné výkony po pár letech. Ve Vancouveru vydržel Vigneault 7 sezon a pouze jednou se s Kosatkama nedostal do play-off. Poté Vigneault nastoupil jako hlavní trenér Rangers a hned v prvním roce dovedl tým až do finále Stanley Cupu, kde však podlehl Kings. Až ve svém posledním roce u Rangers, v sezoně 2017/18, se Vigneault s uvadajícím týmem nedostal do play-off. Tento rok si Vigneault vzal pauzu ale hlasitě se mluví, že příští rok někde nastoupí a Buffalo rozhodně patří mezi hlavní adepty.
  • Rikard Grönborg
    O Grönborgovi se již delší dobu hlasitě říká, že by se měl stát po dlouhé době dalším Evropským trenérem v NHL. Tím posledním byl Ivan Hlinka, který byl v roce 2001 odvolán z pozice hlavního kouče Pittsburghu a byl nahrazen Rickem Kehoem. Grönborg má oproti jiným evropským koučům výhodu v tom, že hokejově vyrůstal v Americe a i svou trenérskou kariéru začínal v univerzitním hokeji USA. Grönborg dlouhodobě slaví úspěchy se Švédskými reprezentacemi. Začínal jako hlavní trenér výběru do osmnácti let a asistent trenéra dospělé reprezentace Sverige. Postupně pak přešel k reprezentaci do dvaceti let a od sezony 2016-17 již působí jako hlavní trenér dospělé reprezentace. Ve třech sezonách jako hlavní trenér osmnáctky získal dvě stříbrné medaile, s dvacítkou pak získal dvě čtvrtá a jedno druhé místo, no a s elitní švédskou reprezentací zatím na Mistrovství světa pokaždé bral zlato. Ano, Grönborg by jistě byl další projekt, byl by to risk, ale mohl by to být velmi zajímavý a průlomový risk.
  • Joe Quenneville
    Nesmírně uznávaný trenér, který za 22 odkoučovaných sezon jakožto hlavní trenér vystřídal pouze tři týmy, a to St. Louis Blues, Colorado Avalanche a Chicago Blackhawks, kde strávil 10 let. Pětkrát se s Jestřáby dostal do finálního boje o Stanley Cup a třikrát jej zde dokázal vyhrát. Během 22 sezon se se svým celkem Quenville nepodíval do play-off jen čtyřikrát. Opravdu neuvěřitelné čísla a chodící zkušenost, kterou kouč Q má, by také jistě Buffalu rozhodně neuškodila.
  • Lindy Ruff
    Dvakrát do stejné řeky nevstoupíš, avšak přesto se spekuluje i o Lindy Ruffovi jakožto o staronovém trenérovi Sabres. Ruff Buffalo velmi dobře zná a také ví, jak s ním pracovat. Vždyť zde také strávil 13 sezon. Ruff je potencionální volbou na post hlavního trenéra ale i asistenta v případě, že by Buffalo najalo Alaina Vigneaulta, jelikož se ví, že si Vigneault s Ruffem seděli.
  • Chris Taylor
    Jednalo by se patrně o nejnudnější a dost možná i nejriskantnější krok. Taylor je hlavním koučem Rochesteru, kterému se pod jeho taktovkou poměrně daří. Tým ale hodně táhnou nadějné opory a velmi kvalitní veteráni jako stvoření pro AHL. Bylo by velkou otázkou, jak by se trenér, který nemá tolik zkušeností, popasoval s nejlepší ligou světa.
  • Stu Barnes & Jay Mckee
    Návrat do Buffala, do pozic asistentů budoucího trenéra,  by mohli zažít  i Stu Barnes a Jay Mckee. První jmenovaný již několik sezon působí jako asistent trenéra v Dallasu a právě s Lindy Ruffem dobře spolupracoval. Jay McKee byl skvělý defenzivní bek, který k Buffalu stále tíhne a rozhodně by mu co se týče defenzivní stránky měl co nabídnout. Navíc má dost zkušeností na to, aby se posunul v kariéře dál, jelikož již třetím rokem působí jako hlavní trenér Kitcheneru Rangers v OHL.

2. Ustálit obranu
Rasmus Dahlin, Brandon Montour, Rasmus Ristolainen, Lawrence Pilut, Marco Scandella, Matt Hunwick, Will Borgen, Casey Nelson, Zach Bogosian ale možná i Zach Redmond, Casey Fitzgerald, Jacob Bryson i Mattias Samuelsson. To všechno jsou borci, kteří by si chtěli dělat zálusk na místo u Šavlí. Botterill přesto musí jednat a dokonce možná nějakého beka přivést. Ptáte se proč? Obranná hra Šavlí je tragická. Buffalo překypuje ofenzivními beky, avšak nemá ty důrazné a defenzivní. Montour, Dahlin, Pilut, Ristolainen. Všechno to jsou ofenzivně ladění beci, kteří často vyjíždějí a zapomínají na obranu. Do útoku se také s chutí žene i Scandella, který má dobrý čich na výběr místa pro dorážku nebo brejk, ale v ostatních pasážích hry je tragický. Pojďme si nastínit potencionální scénáře, kterých se můžeme přes léto dočkat.

  • Konec smluv
    Pro Buffalo bude kritický rok na podepisování obránců až ten příští, kdy smlouva konči Scandellovi, Bogosianovi, Montourovi, Hunwickovi, Pilutovi a Nelsonovi. Tento rok končí v Buffalu pouze smlouvy Matta Tennysona a Jakea McCabea. Tennyson se prodloužení nedočká a s McCabem se Botterill jistě dohodne jelikož McCabe bude pouze chráněný volný hráč. Je to defenzivněji laděný bek, kterého Sabres potřebují a navíc je na něm jasně vidět, že chce stát za změnou v kádru Šavlí. Při rozhovorech s novináři se nebojí brát slovo a stavit se za kabinu. Od příštího roku bude dost pravděpodobně zvolen asistentem kapitána.
  • Konec Ristolainena?
    Velmi reálný scénář je, že se Sabres pokusí vyměnit Rasmuse Ristolainena, který je sice tvrdý a ofenzivně šikovný, avšak často vyjíždí příliš kupředu a nechává za sebou obrovské díry, čemuž odpovídá i jeho hodnocení +/-, které má naprosto nejhorší v celé historii Sabres, a to o tři zaoceánské parníky. Rasmus Ristolainen v šesti sezonách v dresu Šavlí dosáhl na příšerných -145 bodů v hodnocení +/-. Druhé nejhorší +/- má Jack Eichel s -67 body. Za ním pokračují Tyler Ennis a Cody Hodgson s -65 body. Ristolainen navíc poměrně rychle ztratí chuť do hry a možná by mu jiné prostředí dosti pomohlo. Sabres by pak za něj mohli získat hráče do druhé lajny, kterého také potřebují. K tomu se dostaneme níže.
  • Zbavit se Scandelly?
    Pokud se Botterill nezbaví Ristolainena, je stejně třeba obranu více stabilizovat a zbavení se Scandelly by byl zásadní krok. Díky jeho gólům může Botterill za Scandellu získat solidní obnos.
  • Podepsat defenzivně jistého beka
    Botterill by měl vyšperkovat obranu a podepsat na trhu volných hráčů defenzivně jistého beka, kterého Sabres potřebují. Bogosian je solidní, avšak neustále trpí zraněními. McCabe poslední dobou také nebyl úplně fit a to je také jedním z důvodů, proč se Sabres začali defenzivně rozsypávat. Šavle by měly zvýšit jistotu v obraně a podepsat jistého beka. V potaz přichází duo z Winnipegu. Navrátit by se mohl Tyler Myers. Potencionálním hráčem k dispozici by také mohl být Jacob Trouba. Mezi další potencionální beky se řadí Jay Bowmeester, Joel Edmundsson, Anton Stralman či Jake Gardiner.
  • Jak by to mohlo dopadnout?
    Těžko říct, jak nakonec budou vypadat obranné řady Buffala. Já si zkusím jen tak tipnout, jak by to nakonec mohlo v Buffalu příští rok vypadat.
    Dahlin-Myers
    Montour-McCabe
    Pilut-Bogosian
    Borgen-Hunwick

    Sabres vytrejdují Ristolainena a Scandellu + Nelsona pošlou na farmu.

3. Vyšperkovat druhou lajnu
Podle posledních zápasů se zdá, že Buffalo našlo svou budoucí první lajnu. Olofsson-Eichel-Renhart si skvěle sedí. Dokonce mám pocit, že Olofsson sedí k Eichelovi a Reinhartovi více, než právě Skinner, a to z těchto důvodů. Eichel je hráč, který chce a potřebuje držet puk. Reinhart je zase tvůrce hry co se týče nějakých rychlých pasů a dirigování postavení. No a Olofsson je prostě střelec, který pouze doplňuje ostatní hráče svou pozicí na ledě. Když si jej obránci více hlídají díky jeho střele, dostává tím Eichel s Reinhartem více prostoru k manipulaci. Když si zase soupeř více všímá těchto tvůrců, je zde dost prostoru protlačit kotouč k Olofssonovi, který svou střelou zabíjí. Skinner je oproti němu také velmi rád na puku, což si trochu nesedí s Eichelem a občas se oba prali o jeden kotouč. Co je tedy potřeba udělat?

  • Podepsat Skinnera
    Vše se bude točit podle toho, zda Skinner podepíše novou smlouvu. Stále se spíše zdá, že u nás sympatický mladík prodlouží. Pojďme se podívat, jak by měl tým postupovat v obou případech.
  • Varianta A, Skinner podepíše
    Pokud se tak stane, je potřeba Skinnerovi najít centra. Mittelstadt se zatím nechytil a je otázkou, jak se do příští sezony zlepší. Jistější variantou by bylo najít do druhé lajny kvalitního centra. Na trhu volných hráčů přichází v potaz asi jen Kevin Hayes. Někoho jiného by Sabres mohli získat právě trejdem Ristolainena. Pokud by Buffalo věřilo Mittelstadtovi, je potřeba vsadit na kvalitní a ostřílené křídlo. Těch už je na trhu několik. Namátkou Mats Zuccarello, Jordan Eberle, Wayne Simmonds či Anders Lee.
  • Varianta B, Skinner nepodepíše
    V ten moment by bylo třeba opravdu zapracovat a na trhu zaplatit velkou šajbu, vlastně ne jednu ale dvě. Kromě výše zmíněných jmen by Buffalo muselo zkusit získat Matta Duchena či Artema Panarina, popřípadě jiné zvučné jméno s odchodem Ristolainena. Ten by byl v tomhle případě dost možná i nevyhnutelný.

4. Pořádně zabrat v létě
To platí hlavně pro nováčky. Mittelstadt, Dahlin, Pilut, Thompson. Ti všichni musí setsakra zabrat v posilovně. Pokud kluci kvalitně zaberou, bude to na jejich hře nesmírně znát a Buffalu to obrovsky prospěje.

5. Dobře draftovat
Sabres budou mít na draftu slušnou pozici. Vypadá to, že si nejhůře budou vybírat kolem 5-6. místa. Na draftu je několik velmi kvalitních centrů, které Buffalo potřebuje. Kirby Dach a Dylan Cozens jsou kanadští centři hrající nejtvrdší z kanadských juniorských soutěží WHL. Oba jsou si typově podobní. Urostlí borci kteří mají přes 190 centimetrů a fyzicky již mají na to hrát NHL. Cozens je o něco lepší střelec, trochu důraznější v předbrankovém prostoru, Dach je zase o krapet lepší playmaker. Oba mají ale ohromný potenciál. Stejně je třeba mluvit i o dvou amerických borcích, kteří hrají ve stínu Jacka Hughese. Alex Turcotte a Trevor Zagras. Turcotte je menší centr, který je ale velmi rychlý a zábavný ke sledování. Dokáže být v mžiku na druhém konci kluziště. Trochu jej trápila zranění, avšak i přesto nasbíral za USNDP 53 bodů ve 30 duelech. Trevor Zagras je více mobilní. Zvládne hrát centra i křídlo a dokáže těžit z dobrých spoluhráčů. Po boku Jacka Hughese podával skvělé výkony. Zároveň mu kryl záda při jeho někdy přílišné ofenzívě. Turcotte i Zagras by byli dlouhodobějšími projekty, kteří by do NHL naskočili nejdříve za rok. Co se týče našeho druhého picku v prvním kole, sáhl bych po Alexi Vlasicovi. Skoro dvoumetrový defenzivně laděný obránce, bratranec Marca-Éduarda Vlasica a velký přislib do defenzivní činnosti kteréhokoliv týmu. Nikdo by proti němu nechtěl nastoupit, protože být od něj přimáčknuty na mantinel by bylo příjemné asi jako rozběhnout se hlavou proti zdi. Ideální bek pro doplnění ofenzivně laděných obránců Buffala.

5. Nezmatkovat a neztrácet víru
Ač se situace mohla jevit kritická, rozhodně bych nezoufal a pozitivně vyčkával, co nám přinese další sezona. Asi to bude troufalé, ale garantuji vám, že příští sezonu budou Šavle hrát podstatně lepší hokej a pokud ne, obleču si podkolenky Toronta a projdu se s nimi po Praze. Botterill si uvědomuje, že nemůže dovolit, aby se situace v Buffalu opět zhoršila nebo zůstala neměnná. Buffalo bude příští rok slavit své padesátileté výročí v NHL. Dočkáme se nového třetího dresu a celé by se to mělo pojmout v rámci nového a hrdého ducha. Tento tým bude v u příležitosti historického data hladový po úspěchu a snad pod taktovou nového trenéra také řádně disciplinovaný. Když se něco nepovede, nesmí se hned začít zmatkovat, protože právě ty zmatky mohou přinést katastrofální následky. Věřme, nelámejme hole, vyčkejme do října a těšme se, co příští sezona přinese. A mimo jiné, 14 z nás se na naše idoly podívá naživo ve Stockholmu! Příští sezona bude jízda.

 

A nakonec si pojďme nalít trochu optimismu do žil a podívat se na pár věcí, které nás jen utvrdí, že máme být na další sezonu natěšení.