Obrovskou radost mohli dnes v noci slavit všichni příznivci Bills, neboť právě fotbalisté Buffala slaví po sedmnácti letech postup do play-off. Buffalo je v obrovském rauchu a předpokládám, že v tuhle dobu tam jsou bez alkoholu v krvi stále jen kojenci a těžce nemocní. Výhry Bills a Bengals, které Bufffalu play-off zajistili, sledovalo i velké množství fanoušků v New Yorských putykách. Právě tam se totiž bude dnes upírat zrak Buffalských fandů. Sabres dnes budou pokračovat v tradici, kterou před deseti lety započali právě v Buffalu. Dnes nás čeká Winter Classic!

Ano je to tak. Celá tradice utkání pod širým nebem byla počata již před deseti lety a bylo to právě Buffalo, které nastavilo laťku setsakra vysoko. Je to již pěkná řádka let, utkání mělo mnoho much. Pár věcí ale Buffalu nikdo nesebere. Bylo to první utkání, které odstartovali celou tradici Winter Classic duelů a zároveň to byl zápas, kdy se potvrdilo, jak jsou Buffalští fanoušci šílení a jedni z nejzapálenějších ze všech. Ani pořádná sněhová vánice je neodradila od toho, aby se svlékli takřka do naha a podporovali Sabres jak jen to šlo.

Winter Classic na stadionu Ralpha Wilsona je dodnes pátým nejvíce navštíveným hokejovým duelem s návštěvností 71 217 diváků. Kdybychom brali v potaz pouze utkání NHL, patří Buffalu druhá pozice. Dnes to však bude jiné. Citi Field, kde se dnešní Winter Classic odehraje, je baseballovým svatostánkem. Na ty se nevejde tolik lidí, a tak se očekává návštěva kolem 41 000 diváků. Přesto však tomuto utkání nebude chybět skvělá atmosféra, jelikož i fanoušci Rangers patří k jedním z těch šílenějších v NHL.

Pro Sabres to bude teprve druhý duel pod širým nebem v historii. Rangers mají o něco více zkušeností. Utkání se Sabres bude již jejich čtvrté. Dalo by se říci, že jestli je někdo specialistou na duely pod samotnou matkou přírodou, jsou to právě New York Rangers. Jezdci totiž pod širým nebem vyhráli všechny své tři klání. V roce 2012 porazili Philadelphii 3:2. O dva roky později pak odehráli Rangers pod širým nebem dvě utkání v rámci NHL Stadium Series, a to proti Islanders a Devils. Ďáblové byli smeteni 7:3, Ostrované přetlačeni 2:1. Sabres ve svém jediném utkání podlehli Penguins 2:1 po samostatných nájezdech.

Těžko byste hledali hráče, kteří odehráli v Buffalu první Winter Classic a dnes se představili také na Citi Field v Queensu. Podívejme se na sestavu Sabres z té doby a řekněme si, co se dnes děje s těmito hráči.

G – Ryan Miller – Miller pomalu ale jistě stárne. V sedmatřiceti letech pomalu dohrává svou kariéru jako dvojka Anaheimu.
G – Jocelyn Thibault – Dnes již dvaačtyřicetiletý Kanaďan ukončil svou kariéru právě v Buffalu po konci sezony, v níž Buffalo odehrálo Winter Classic.
D – Toni Lydman – Finský zadák ukončil svou kariéru takřka před pěti lety.
D – Henrik Tallinder – Nerozlučný parťák Toniho Lydmana stále ještě hraje. Momentálně je sice zranění, ale jinak působí ve finském TPS a v osmatřiceti letech patří k nejzkušenějším hráčům ligy.
D – Jaroslav Špaček – Český obránce také ukončil svou aktivní kariéru takřka pět let zpátky. Dnes působí jako asistent trenéra v českém národním týmu a Plzni.
D – Dmitri Kalinin – Kalinin hraje již devátým rokem v KHL. Momentálně působí ve Spartaku Moskva.
D – Nathan Paetsch – Dnes již čtyřiatřicetiletý obránce působí v organizaci Sabres. Hraje totiž v Rochesteru, kam před sezonou přišel. I když se Peatsch nikdy v NHL neprosadil, patří mezi velmi uznávané hráče AHL.
D – Brian Campbell – No a samozřejmě nesmíme zapomenout na legendárního Birana Campbella. Ten ukončil kariéru před startem této sezony.
Ú – Derek Roy – Miláček Buffalského publika stále hraje. Třetím rokem působí v Evropě, konkrétně pak ve švédském Linköpingu.
Ú – Aleš Kotalík – Jeden z nejúspěšnějších českých hokejistů v historii Sabres dohrál svou kariéru takřka před čtyřmi lety. Nyní působí jako asistent trenéra u Motoru ČB.
Ú – Tim Connolly – Geniální, avšak věčně zraněný hokejista ukončil svou kariéru pět let nazpět.
Ú – Daniel Paille – Ani Paille již nepůsobí v NHL. Druhým rokem totiž hraje ve švédském Brynäs.
Ú – Adam Mair – Mair sice již nehraje šest let, v organizaci Sabres ale působí. Je z něj totiž trenér rozvoje hokejistů.
Ú – Paul Gaustad – „Goose“ ukončil svou kariéru takřka před dvěma roky.
Ú – Thomas Vanek – Ano, Vanek je jedním z minima hráčů, který stále působí v NHL. Momentálně válí ve Vancouveru, kde nedávno získal v jednom duelu pět kanadských bodů.
Ú – Michael Ryan – Ryan působil čtyři roky v Evropě. Svou kariéru však ukončil takřka dva roky nazpět.
Ú – Jochen Hecht – I Německý supertalent již má po kariéře. Tu ukončil v Mannheimu před dvěma lety. Dnes zde působí jako asistent trenéra.
Ú – Maxim Afinogenov – I Ruský expres stále hraje. Dnes je mu osmatřicet a osmým rokem působí v KHL. Momentálně pak pátý rokem ve Vityazu Podolsk, kde stále patří k obávaným střelcům.
Ú – Andrew Peters – I oblíbený bitkař už dávno pověsil brusle na hřebík. Stále žije v Buffalu a pro MSG a WGR 550 vysíla společně s Craigem Rivetem oblíbený diskuzní pořad The Instigators, který se zaměřuje na různá témata kolem Sabres i hokeje obecně.
Ú – Jason Pominville – No a nakonec nemohl zůstat nikdo jiný, než Jason Pominville. „Pommer“ se před touto sezonou vrátil do Buffala, které je pro něj druhým domovem.

Je vidět, jak dlouhá doba od tohoto duelu utekla. Situace se zcela změnila. Buffalo dnes není vrcholu potravinového řetězce. Je na jeho konci. Ve Winter Classic ale není favoritů. Motivace je obrovská a výhru může ukořistit úplně kdokoliv. Důležité ale je, aby si to aktéři užili jak jen to půjde.

Rád bych ještě doplnil, že Buffalo na prvním místě v názvu článku není chybou. Sabres jsou opravdu v New Yorku vedeni jako domácí tým. Nejde o žádný nesmyslný žblebt od vedení NHL. Důvod je prostý. Posvátná Madison Square Garden, kde hrají své domácí zápasy New York Knicks a právě Rangers je tak posvátná, že její majitelé za ní nemusí odvádět daň z nemovitosti, která činí něco kolem 900 000 milionů korun. Má to ale háček. Rangers i Nicks musí v Madison Square Garden odehrát všechny své domácí zápasy. Pokud ne, muselo by se za MSG platit. A ruku na srdce, komu by se chtělo platit takové peníze…

Pojďme si v rychlosti projet klasické předzápasové preview.

Soupeř:
New York Rangers nemohou najít stabilitu. Momentálních sedmačtyřicet bodů je sice posílá do play-off, bude to však ale stále obrovská fuška pro Jezdce. Rangers chybí konzistentnost výsledků. Vstup do sezony měli v New Yorku katastrofální. Listopadový start byl zase velmi slušný. Přesto to pro Rangers stále není to pravé ořechové. V New Yorku se chce vždy hrát o metu nejvyšší. V posledních pěti duelech bodovali Jezdci hned čtyřikrát. Přesto ve třech duelech svým soupeřům podlehli. V úplně posledním utkání je zaskočili Red Wings, kteří je porazili 3:2 po samostatných nájezdech.

Na koho si dát pozor?
Pokud budeme hledat nejlepšího střelce Rangers v tabulce kanadského bodování, musíme zajet hodně hluboko. S devětadvaceti body se až na šestašedesátém místě objevuje Matts Zuccarello. Pod ním se ale již začínají objevovat mraky dalších hráčů. Svědčí to opět o konzistentnosti celého týmu. Ten nesází na jednoho hráče ale na kompaktní celek. Nelze tedy říci konkrétně jedno jméno. Je to řada jmen, která děla z Rangers nebezpečný celek.

Poslední vzájemné zápasy:
Ač to někteří neradi slyší, bitva mezi Sabres a Rangers je stále bitvou o New York a mnohdy i více vyhrocenou, než duelu mezi Rangers a Islanders. Buffalo jako Queen City žije neustále ve stínu New Yorku a druhé největší město tohoto státu se vždy chce proti gigantovi vytáhnout. Lze to vidět i na posledních vzájemných duelech. Buffalo vyhrálo tři z pěti. Ten úplně poslední však ovládli Jezdci, kteří po gólech Zuccarella, Kreidera a 36 zákrocích Henrika Lundqvista přehráli Sabres 2:1 po prodloužení.Robin Lehner pochytal 42 střel a jedinou branku vstřeliljiž ex-buffalský Cody Franson.

Zranění:
Žádná změna v Buffalu. Mimo pouze stále Fedun. Rangers bude chybět dvojice Fast a Kreider.

Sestava:
Šavle nepředvádí v posledních duelech nikterak špatný hokej, a tak není zapotřebí něco měnit.

Girgensons-Eichel-Reinhart
Kane-O’Reilly-Okposo
Pouliot-Rodrigues-Pominville
Larsson-Josefson-Nolan

Scandella-Ristolainen
McCabe-Bogosian
Gorges-Beaulieu

Lehner